Che cosa è la terapia comportamentale?

Le persone che cercano aiuto psicologico per ansia, depressione, fobie o abitudini indesiderate hanno molti corsi di trattamento da cui scegliere. Mentre alcuni potrebbero essere interessati a sessioni di discussione intense che tentano di scavare la radice del loro problema, altri vogliono l’assistenza fornendo un piano pratico per affrontare i propri problemi ogni giorno. Per questo secondo gruppo di persone, la terapia comportamentale può essere la chiave per ottenere i loro obiettivi.

La terapia comportamentale si basa sull’idea che la maggior parte del comportamento si apprende da ripetute risposte ad uno stimolo. Se una persona ha sviluppato un modello di risposta distruttiva a determinate situazioni, questo schema deve essere suddiviso e sostituito con una risposta positiva per superare il problema. Per esempio, se la risposta di Joe allo stress al lavoro è bere molto dopo, ha sviluppato un modello comportamentale distruttivo. Se Joe può lavorare per sostituire il suo bere con un’altra attività di combattimento dello stress, come l’esercizio o la meditazione, sostituirà un modello negativo con un risultato positivo che ottiene gli stessi risultati.

La terapia comportamentale è uno strumento che un terapeuta può utilizzare per aiutare un paziente come Joe a sostituire modelli distruttivi con quelli positivi. La teoria di questo tipo di terapia si basa, in parte, sui famosi esperimenti condotti condotti da Ivan Pavlov nei primi anni del XX secolo. Le teorie di condizionamento suggeriscono che, grazie alla ricompensa e all’affermazione di un comportamento o una risposta desiderata, le persone possono modificare schemi dannosi del comportamento e dell’azione a modelli positivi.

La moderna terapia comportamentale è anche influenzata in modo decisivo dall’opera di Joseph Wolpe e B.F. Skinner negli anni Cinquanta. Espandendo agli esperimenti di Pavlov, questi medici lavorarono per trovare ulteriori aree in cui potrebbe essere applicata la psicologia comportamentale. Wolpe ha usato i principi della terapia per trattare i casi di ansia causati da paure specifiche, dando al paziente un aumento delle dosi di esposizione all’oggetto che ha causato la loro ansia, ha tentato di superare la loro risposta di paura attraverso la desensibilizzazione. Skinner si è concentrato sulla modifica del comportamento attraverso la ricompensa e la punizione, spesso chiamata “condizionamento operante”.

Per un certo periodo nella seconda metà del ventesimo secolo, la terapia comportamentale è scesa dalla moda. Considerato come il cuore e un approccio spesso troppo semplificato per affrontare profondi problemi emotivi, la modifica comportamentale ha perso il favore perché la terapia cognitiva è aumentata nella popolarità. La terapia cognitiva, sviluppata negli anni ’60, ha tentato di modificare i comportamenti distruttivi, ottenendo i pazienti a riconoscere i loro pensieri e comportamenti dannosi e razionalmente combatterli con concetti positivi.

Oggi, questa terapia viene applicata ad una grande varietà di condizioni psicologiche, dal fumo o dalla dipendenza da cibo alle questioni di intimità tra le coppie. La battaglia tra terapie cognitive e comportamentali è in gran parte risolta, poiché molti terapisti ora usano una forma unita delle teorie una volta rivali. La psicologia moderna è in gran parte personalizzata, con terapeuta e pazienti che lavorano insieme per trovare il corso di trattamento più efficace per i loro problemi psicologici particolari.